Cambios en los patrones de tormenta

Ant Atoll, Pohnpei, Micronesia. Foto © Nick Hall

Proyecciones de cambios en los patrones de tormenta

El huracán Frances se acerca a Florida en septiembre, 2004. Imagen cortesía de la NASA y NOAA.

El huracán Frances se acerca a Florida en septiembre, 2004. Imagen cortesía de la NASA y NOAA.

Los científicos tienen dificultades para determinar si el cambio climático (particularmente el calentamiento) ha llevado a cambios en los patrones de tormentas tropicales. Esto se debe a la gran variabilidad natural en la frecuencia e intensidad de las tormentas tropicales (por ejemplo, debido a la El Niño Oscilación del Sur), que complica la detección de tendencias a largo plazo y su atribución al aumento de los gases de efecto invernadero. Otros factores incluyen las limitaciones en la disponibilidad y calidad de los registros históricos globales de tormentas tropicales, la inconsistencia en los métodos de observación de datos, la naturaleza localizada de los eventos y las áreas limitadas donde se han realizado los estudios.

Desde mediados de 1970, las estimaciones globales de la capacidad destructiva potencial de los huracanes muestran una tendencia ascendente fuertemente correlacionada con el aumento de la temperatura de la superficie del mar tropical. ref. El número de huracanes fuertes (Categoría 4 y 5) aumentó aproximadamente 75% desde 1970, con los aumentos más grandes observados en los océanos Índico, Norte y Pacífico. La frecuencia de los huracanes en el Atlántico Norte también ha estado por encima de lo normal en la última década. Sin embargo, las mejoras en nuestra capacidad para observar ciclones pueden haber sesgado estas estimaciones. ref.

A pesar de estos desafíos, muchas proyecciones futuras basadas en modelos de alta resolución sugieren que el calentamiento antropogénico puede causar que las tormentas tropicales a nivel mundial sean más intensas en promedio (con aumentos de intensidad de 2 – 11% para 2100). Si bien algunos estudios proyectan consistentemente disminuciones en la frecuencia promedio global de ciclones tropicales, se proyectan aumentos sustanciales en la frecuencia de los ciclones más intensos. ref.

Impactos en los ecosistemas de arrecifes de coral

Si las tormentas tropicales aumentan en intensidad, los arrecifes de coral necesitarán tiempos más largos para recuperarse de los impactos entre las tormentas. Los impactos físicos directos de las tormentas incluyen la erosión y / o la eliminación del marco del arrecife, el desprendimiento de corales masivos, la rotura de coral y la cicatrización de los corales por escombros. Es probable que el aumento de los impactos de las tormentas también haga que las especies de ramificaciones frágiles (responsables de la mayoría de la complejidad estructural en los arrecifes) disminuyan más rápidamente que la proporción de corales masivos, lo que resulta en una baja complejidad estructural en los arrecifes impactados. ref.

Las tormentas a veces pueden beneficiar a los corales.

Las grandes tormentas pueden ser beneficiosas para los arrecifes de coral. Por ejemplo, los huracanes pueden mitigar la decoloración de los corales causando reducciones a corto plazo en las temperaturas locales del mar, reduciendo así el estrés térmico. ref. Los huracanes también pueden reducir la abundancia de colonias de coral más susceptibles al estrés térmico (por ejemplo, colonias ramificadas y tabulares) que pueden dominar los arrecifes que rara vez experimentan tormentas, lo que reduce la posibilidad de que futuras tormentas causen más daños. Las tormentas tropicales también pueden eliminar temporalmente el exceso de macroalgas, lo que puede restringir el reclutamiento y crecimiento del coral, aunque el daño posterior a los huracanes en la cobertura del coral y la agitación de nutrientes pueden llevar a cambios en las comunidades dominadas por algas. ref. Claramente, la combinación de daño y enfriamiento puede jugar un papel importante en la dinámica de los arrecifes. ref.

Además, las tormentas más fuertes también pueden ocasionar un mayor daño al coral debido al aumento de los eventos de inundaciones, la escorrentía terrestre asociada de agua dulce y nutrientes disueltos de las cuencas hidrográficas costeras, y los cambios en el transporte de sedimentos (lo que lleva a sofocar los corales). Cuando la intensidad de las tormentas se vuelve más frecuente, es probable que los esqueletos de coral se vuelvan más susceptibles de romperse bajo acidificación de los océanos y por lo tanto más susceptibles al daño de la tormenta. ref.

El daño de la tormenta en los arrecifes de coral es extremadamente irregular ref. Debido a las diferencias sustanciales entre tormentas en términos de sus intensidades, tamaño y movimiento. El daño puede variar desde la eliminación de afloramientos de coral completos (sobre 10 hasta 100 de metros) en el camino directo de una tormenta, hasta el daño de colonias individuales en áreas más protegidas. ref. El daño también puede ser causado por el historial de perturbaciones, el nivel de cobertura de coral, el tipo de comunidad de coral y factores ambientales como la exposición y la circulación. ref.

La recuperación también es muy variable y depende de las interacciones de numerosos factores, por ejemplo, la escala de la perturbación, la disponibilidad de larvas de los corales supervivientes, la disponibilidad de sustrato para el asentamiento de corales y el tipo de comunidad de corales que existía en el momento de la perturbación.ref. Los cambios en los patrones de tormenta también amenazan los hábitats de arrecifes de coral asociados, como los manglares. Por ejemplo, los grandes impactos de las tormentas han resultado en una mortalidad masiva de manglares en el Caribe. ref.