Gestionando los depredadores de coral

Los erizos herbívoros maduran en tanques de agua salada supervisados ​​para ayudar en la remoción de algas en parches de coral. Foto © Ian Shive

Los depredadores de coral son una parte natural de un ecosistema saludable de arrecifes de coral. Sin embargo, las densidades excesivas de algunos coralívoros, tales como estrella de mar corona de espinas (Acanthaster Planci) e caracoles comedores de coral (principalmente Drupella spp. y Coralliophila abbreviata) puede dar lugar a disminuciones dramáticas y generalizadas en la cobertura de coral. La pérdida de corales puede tener serias implicaciones para las industrias de arrecifes, especialmente el turismo, y los administradores de arrecifes de coral pueden considerar opciones para controlar a los depredadores de corales.

corona de espina estrella de mar

Los brotes de la estrella de mar corona de espinas pueden afectar la resistencia de los arrecifes de coral. La eliminación directa de los depredadores puede ser una intervención necesaria. Foto © S. Kilarski

Existe una variedad de técnicas disponibles para eliminar o prevenir la propagación de coralívoros, pero estas técnicas generalmente solo son factibles para los controles a escala local. Por esta razón, el control de los depredadores de coral normalmente solo se intenta a escalas más pequeñas (unas pocas hectáreas o menos), como alrededor de sitios de turismo de alto valor. Algunos programas de control se han centrado en sitios considerados como fuentes de arrecifes clave para los brotes de depredadores de coral, con el objetivo de reducir los impactos en todo el sistema. Esta página presenta técnicas y problemas relevantes para el control de la estrella de mar corona de espinas y Drupella Caracoles. Si bien los erizos de mar a veces pueden dañar los arrecifes, a menudo también son importantes para controlar las algas y mantener un ecosistema saludable de arrecifes de coral; por lo tanto, la gestión del erizo de mar está cubierta en una página independiente.

Corona de espinas (COTS)

Las poblaciones de la estrella de mar corona de espinas (COTS, por sus siglas en inglés) experimentan un auge, lo que provoca brotes (o "plagas") graves que pueden matar el coral en grandes áreas. Si bien es probable que los brotes de COTS hayan ocurrido históricamente en algunos arrecifes, existen pruebas sólidas de que ocurren con mayor frecuencia y causan daños más graves en las últimas décadas. Es probable que la sobrepesca de los depredadores COTS (incluido el caracol de Tritón, el pez gatillo titán) sea un factor contribuyente, pero análisis recientes ref. han proporcionado evidencia convincente de que el exceso de nutrientes, que conduce a cambios en la productividad del plancton, es el principal impulsor del aumento de las frecuencias de brotes. Esto tiene implicaciones importantes para los administradores de los arrecifes de coral, sugiriendo que la estrategia a largo plazo más importante para reducir el riesgo de brotes de COTS probablemente sea Reducir las fuentes terrestres de nutrientes. a través de una mejor gestión de cuencas hidrográficas.

Si bien la gestión de cuencas hidrográficas puede ser la estrategia a largo plazo más importante, los impactos ecológicos y económicos de los principales brotes de COTS han motivado a los administradores de los arrecifes de coral y al sector de turismo de arrecifes a desarrollar y probar métodos para controlarlos durante los brotes. Los siguientes métodos son efectivos para matar, eliminar o prevenir la propagación de COTS, aunque en general han demostrado ser útiles solo para proteger áreas pequeñas (menos de 4 hectáreas) de arrecifes:

Drupella

Depredador de corales: caracoles corallívoros (Drupella cornus) se reúnen para devorar un coral de cerebro (Platygyra sp.) en un arrecife contaminado. Foto © Dr J Dafni / Marine Photobank

  • Inyección - La inyección de sales biliares o bisulfato de sodio mata COTS en unos pocos días y no es tóxica para otras especies marinas. El método de un solo disparo con sales biliares es la técnica más eficiente, ya que toma solo unos segundos inyectar cada estrella de mar. Las tasas de tratamiento de las estrellas de mar 5-6 por minuto utilizando inyecciones únicas de sales biliares se han registrado en comparación con solo una estrella de mar por minuto con bisulfato de sodio. ref.
  • Remoción manual - Los palos afilados, las tenazas de barbacoa o una varilla de acero con gancho son mejores para sacar las estrellas de mar de debajo de los corales. Las estrellas de mar recolectadas pueden ser llevadas a un contenedor flotante o hundido estratégicamente colocado para transferirlas a un bote pequeño. Debido a que este proceso requiere que las estrellas de mar se manejen varias veces, la extracción manual es altamente ineficiente y existe un alto riesgo de clavar (es decir, ser perforado por las espinas venenosas de las estrellas de mar) para buceadores y personas involucradas en las transferencias dentro y fuera de bote.
  • Cercas submarinas - La necesidad de eliminar continuamente las estrellas de mar que se mueven hacia áreas despejadas de arrecifes aumenta significativamente el costo de los programas de control. Las pruebas de cercas submarinas en la Gran Barrera de Coral indicaron que ciertos diseños pueden ser efectivos, pero no se han adoptado ampliamente debido a consideraciones de logística y eficiencia. Las cercas pueden ser útiles en lugares muy pequeños y de gran valor, pero es probable que necesiten vigilancia y monitoreo regulares.
  • Técnicas Emergentes - Se está explorando una variedad de otras técnicas en la búsqueda de técnicas de control a gran escala más eficientes. Ninguno está lo suficientemente desarrollado para ser probado en el campo, pero los científicos están examinando la factibilidad de los enfoques genéticos, bioquímicos y microbiológicos para el control de COTS.

Caracoles corallívoros

A pesar de su pequeño tamaño, los caracoles corallívoros pueden causar graves daños a los arrecifes de coral cuando alcanzan grandes densidades. Control de brotes de caracoles, como Drupella, ha demostrado ser desafiante, incluso en escalas pequeñas, debido a su historia de vida, comportamiento e interacciones ecológicas con los corales.

Drupella tienden a preferir los corales ramificados con estructuras tridimensionales complejas, donde a menudo se agrupan alrededor de las bases de los ramales. Esconderse en lo profundo de las colonias hace que sean difíciles de acceder. Algunos operadores de turismo en la Gran Barrera de Coral han tenido éxito usando pinzas largas y herramientas flexibles de recolección de garras para eliminar los caracoles uno por uno. Esto puede llevar mucho tiempo, y es difícil estar seguro de que todos los animales son removidos de cualquier colonia de coral. Las experiencias hasta la fecha de Australia y Florida sugieren que la remoción de caracoles puede ser efectiva para reducir la pérdida de tejido o la mortalidad de las colonias de coral objetivo, pero es poco probable que sea efectiva como método para controlar las poblaciones de depredadores.

GUÍA DE MANEJO

Detectar y responder a los brotes de depredadores de coral

Los administradores de los arrecifes de coral, preocupados por los brotes de depredadores de corales, podrían considerar tener un sistema para la detección temprana de brotes y para evaluar la abundancia y distribución de coralívoros para guiar los programas de control. Los gerentes también podrían considerar incluir COTS y Drupella y Coralliophila Búsquedas ref. en su rutina programas de monitoreo, y desarrollando un plan de respuesta a incidentes Para los depredadores de coral.

Brotes de erizo

Los brotes de Urchin se manejan mejor abordando las causas subyacentes, como sobrepesca de depredadores o herbívoros, o la contaminación por nutrientes. En algunos casos, sin embargo, las reducciones rápidas en la densidad de los erizos pueden ser deseables para facilitar la recuperación de las poblaciones de coral como parte de una estrategia de restauración. Los ensayos de manejo, como los de las Seychelles, han indicado que el reclutamiento de coral puede aumentar hasta dos veces en los sitios donde se retiraron los erizos. ref. En Kenia, los experimentos también indicaron que la remoción de erizos puede beneficiar a los corales, pero que esto puede ir precedido por un aumento inicial en la abundancia de algas y también debe ir acompañado por la protección de los peces que se aprovechan de los erizos. ref.