Viveros en tierra

Staghorn Corales en Cane Bay, St. Croix. Foto © Kemit-Amon Lewis / TNC

Viveros de corales que se basan en tierra, también conocidos como viveros ex situ , es el método más comúnmente utilizado para la propagación sexual de las larvas de coral. Sin embargo, también están siendo utilizados por más practicantes de restauración como una alternativa a los viveros en el agua para la propagación de fragmentos de coral de colonias silvestres. Debido en gran parte al comercio de acuarios, se han logrado muchos avances en las buenas técnicas de cría de corales que han promovido la cría de corales en tierra. Existe una extensa literatura sobre la cría de corales en acuarios. ref.

Las colonias de coral de Orbicella crecen en instalaciones de cría en tierra después de la técnica de micro-fragmentación. Foto © Dave Vaughan

Las colonias de coral de Orbicella crecen en instalaciones de cría en tierra después de la técnica de micro-fragmentación. Foto © Dave Vaughan

Una de las principales ventajas de los viveros en tierra es la capacidad de los practicantes para manipular las condiciones ambientales y promover la supervivencia y el crecimiento óptimo de los corales durante todo el año. Con un sistema de alta calidad, las condiciones pueden permanecer estables a través de cambios estacionales, tormentas y eventos de blanqueamiento o contaminación. Además de estar protegidos de las condiciones ambientales extremas, los corales en viveros en tierra pueden protegerse de plagas biológicas como depredadores, damiselas, crecimiento excesivo de algas y enfermedades si se utilizan las prácticas adecuadas de cuarentena y mantenimiento.

Los sistemas en tierra también permiten la propagación de corales a partir de pequeñas cantidades de material donante y de larvas derivadas de gametos de coral recolectados. Por lo tanto, los sistemas en tierra pueden ser muy beneficiosos para los corales en peligro de extinción o las poblaciones que tienen poca abundancia dentro de un sitio o región. Por ejemplo, se ha empleado una técnica llamada "micro-fragmentación" en algunos viveros en tierra, donde las colonias de coral se crían a partir de fragmentos del tamaño de un solo pólipo. ref. Finalmente, los sistemas en tierra se pueden usar para experimentación, bancos de genes, reproducción sexual en tierra, rescate de genotipos o instalaciones de retención temporal.

La preocupación más común de los acuarios en tierra son de alto costo y los fallos o el mal funcionamiento que pueden ocasionar pérdidas importantes para las poblaciones de coral. Por lo tanto, los viveros en tierra requieren personal más experimentado que esté capacitado en química del agua y manejo de acuarios. Los practicantes de los sistemas en tierra deben garantizar que no se transfieran enfermedades o especies no nativas entre los acuarios y los arrecifes naturales. Por esta razón, los corales que se pretenden trasplantar se deben mantener de acuerdo con las pautas de permisos. Además, un veterinario aprobado debe realizar una evaluación de la salud antes de que los corales puedan ser trasplantados.

Diseño de viveros y consideraciones

Al determinar la ubicación de un vivero en tierra, las principales consideraciones son que el vivero esté geográficamente "cerca" de los sitios de plantación y tenga acceso a una fuente confiable de agua de mar de alta calidad. Esta fuente puede ser directamente del océano, de un pozo de agua salada o mezclarse en el sitio. Como siempre es el caso, existen compensaciones asociadas con cada fuente y tipo de agua. Estos incluyen los costos de inicio y operación, los requisitos de calidad y tratamiento, y la capacidad de alterar el agua según sea necesario. Si se utiliza el agua de los océanos de flujo continuo o agua de pozo, aún puede ser necesario tratar el agua antes de usarla. Este tratamiento puede incluir desgasificación, control de temperatura, eliminación de amoníaco, adiciones de calcio u otros ajustes de los parámetros del agua. Si se usa un sistema de recirculación, los componentes esenciales incluyen un filtro biológico, un separador de proteínas, una fuente de calcio y alcalinidad (como un reactor de calcio), un control de temperatura, una fuente de agua declorada y purificada, y un sistema de energía confiable de respaldo.

Diseño de vivero

La distribución del sistema de agua es importante para el éxito de los sistemas en tierra e incluye componentes como bombas, válvulas de tuberías y tanques. El tamaño y la forma de los tanques, los materiales utilizados, así como el diseño general y los sistemas de drenaje también son críticos. Todas las instalaciones terrestres deben tener cuidado de controlar la luz y la temperatura a través de pantallas de sombreado (si están fuera).

Condiciones de calidad del agua

Las condiciones generales de calidad del agua deben ser estables y mantenerse en niveles óptimos para el crecimiento del coral. Factores como la intensidad de la luz (PAR), el control de la temperatura, los nutrientes inorgánicos, los carbonos orgánicos disueltos, el estado de saturación de aragonita, la disponibilidad de alimentos y el flujo de agua son factores importantes para optimizar la salud y el crecimiento de los corales. Como regla general, se sugiere que si algún parámetro de calidad del agua está fuera del rango durante varios días, los parámetros deben volver a aparecer uno por uno y volver a su rango lentamente. ref. Las pruebas de calidad del agua deben realizarse diariamente si es posible, con un programa de pruebas mínimo de una vez por semana. Los sistemas automatizados que monitorean continuamente la calidad del agua pueden ser útiles pero también costosos.

Instalaciones de viveros de coral en tierra al aire libre en Mote Marine Lab, Summerland Key, Florida. Foto © Dave Vaughan

Instalaciones de viveros de coral en tierra al aire libre en Mote Marine Lab, Summerland Key, Florida. Foto © Dave Vaughan

Las tasas de flujo de agua deben ser alternas y turbulentas si es posible. Una velocidad más baja del agua puede mantener vivos a los corales, pero reduce el crecimiento, la ramificación y la densidad esquelética. El tanque debe hacer circular su volumen al menos 10 veces por hora. ref. Los niveles de luz deben ser similares al hábitat natural donde se originan los corales o su profundidad. Otros niveles de luz pueden ser aceptables, pero pueden reducir el crecimiento del coral y provocar problemas para controlar el crecimiento de algas en los tanques. Los herbívoros, como los caracoles, deben considerarse como una forma de reducir las algas en los tanques, además de los métodos de eliminación manual. En general, los herbívoros, las rocas vivas y cualquier otro componente biológico del sistema de acuarios deben proceder de la misma área que los corales que se propagan.

La siguiente tabla muestra los parámetros de calidad del agua medidos comúnmente en la acuicultura de coral y los rangos recomendados para A. cervicornis (de O'Neil 2015).

Fragmentos de coral

Antes de colocar los corales en acuarios en tierra, los corales procedentes de arrecifes naturales deben ponerse en cuarentena durante un mínimo de un mes colocándolos en tanques con sistemas de circulación de agua separados para evitar la mezcla de agua. Después de este período de cuarentena, los corales que están visiblemente sanos (es decir, que no muestran signos de enfermedad, pérdida de tejido, decoloración, palidez/blanqueamiento o parásitos) pueden mezclarse con otros corales. Los corales con cualquier condición anormal deben permanecer en cuarentena hasta que las condiciones estén ausentes por un mínimo de un mes.

Los fragmentos de coral deben obtenerse utilizando cortadores de alambre de mano u otros dispositivos de fragmentación para ramificar corales, y utilizando la técnica de micro-fragmentación para todas las especies de coral masivas (rocosas). ref.

Antes de colocar los corales en tanques de retención, tanques, filtros y todo el equipo asociado con la cría y propagación, se deben drenar y limpiar. Los corales originarios de diferentes ubicaciones (estados, países) deben mantenerse en tanques con sistemas de circulación de agua separados para evitar la introducción potencial de especies de diferentes ubicaciones geográficas.

Si los corales se mantienen en tanques separados o en sistemas de circulación de agua separados, como cuando se ponen en cuarentena corales nuevos o se crían corales de diferentes ubicaciones geográficas, los practicantes deben tener mucho cuidado al manejar corales o utilizar equipos para acuarios. El equipo, como cepillos, cubetas, filtros, bombas, o cualquier otra cosa en los tanques, debe empaparse o enjuagarse completamente con agua dulce y secarse antes de transferirlos entre los tanques. La piel expuesta al agua en acuarios debe lavarse con agua tibia y jabón para evitar cualquier posible transferencia de organismos como microbios entre tanques.

Manejo de enfermedades

Se recomienda que los corales que muestran signos de enfermedad se traten eliminando o cubriendo con epoxi partes de la colonia que parezcan enfermas o infectadas. El tratamiento con medicamentos también es una opción. Las porciones extraídas del tejido enfermo deben destruirse o conservarse para investigación. Las colonias se deben poner en cuarentena en acuarios con sistemas de circulación de agua separados hasta que hayan estado libres de síntomas de la enfermedad durante un mes. Para las colonias donde la mayoría del tejido vivo parece estar enfermo, toda la colonia debe ser destruida o preservada para investigación.

También se deben tomar precauciones adicionales al trabajar con corales que muestren signos de enfermedad u otras condiciones anormales. Las manos deben lavarse nuevamente con agua tibia y jabón antes de tocar otras colonias de coral. Los guantes también se pueden usar cuando se trabaja con corales enfermos o insalubres y quitarse antes de entrar en contacto con otros corales. Cualquier equipo utilizado en tanques con corales que muestren signos de enfermedad u otras condiciones debe enjuagarse en un blanqueador 5% y luego en agua dulce antes de ser utilizado en otros acuarios.