Reproducción sexual

Staghorn Corales en Cane Bay, St. Croix. Foto © Kemit-Amon Lewis / TNC

La producción de nuevas larvas de coral es crucial para el mantenimiento de las poblaciones de coral por dos razones. Primero, durante esta fase de la vida, los corales pueden dispersarse y colonizar nuevos lugares, obteniendo acceso a nuevos sitios que potencialmente tienen mejores condiciones ambientales para el crecimiento y la supervivencia del coral. En segundo lugar, las larvas producidas sexualmente son el único medio para agregar nuevos individuos genéticos a una población, creando una diversidad de rasgos que permiten que los corales se adapten o respondan a las condiciones ambientales de diferentes maneras. Por el contrario, la fragmentación produce clones y no aumenta la diversidad genética.

Hay dos modos reproductivos principales utilizados por los corales para producir larvas. La mayoría de las especies grandes y abundantes que construyen arrecifes son reproductores de desove sincronizado, que liberan óvulos y espermatozoides en la columna de agua. Los procesos posteriores de fertilización y desarrollo larval ocurren en la superficie del océano. Otras especies de corales son criadoras,que llevan a cabo fertilización interna y liberan sus crías como larvas, que es una etapa relativamente avanzada del desarrollo porque están listas para establecerse poco después de la liberación. Los reproductores de desove sincronizado son las especies que llevan a cabo eventos de desove en masa sincronizados que pueden proporcionar oportunidades para colectar grandes volúmenes de gametos para propagación larval. También se pueden colectar gametos de los corales criadores para la propagación, pero estas especies tienden a tener colonias progenitoras más pequeñas que producen volúmenes más pequeños de larvas, que son útiles para la investigación pero tienen menor aplicación para la restauración a gran escala.

Se puede encontrar información sobre los modos reproductivos de los corales comunes en el Caribe en el Webinar de desove de coral en el Caribe y la Página del grupo de trabajo de propagación larval del Consorcio de Restauración de Corales.

Primer plano de coral estrella liberando sus paquetes de gametos durante el desove. Crédito: SECORE International / Barry B.Brown / Wildhorizons.com

Primer plano de coral estrella liberando sus paquetes de gametos durante el desove. Crédito: SECORE International / Barry B.Brown / Wildhorizons.com

Además de los dos modos reproductivos, los corales pueden ser hermafroditas o gonocóricos. Las especies hermafroditas generan óvulos y espermatozoides de cada pólipo. Los óvulos y los espermatozoides se generan juntos en un paquete que los protege de la dilución durante unos minutos mientras flotan hacia la superficie del agua, lo que permite colectarlos más fácilmente. Las especies gonocóricas tienen colonias con sexos separados (las colonias masculinas producen espermatozoides y las colonias femeninas producen óvulos. Colectar los gametos de estas especies es difícil ya que los gametos se diluyen rápidamente en la columna de agua, por lo que la colecta debe hacerse rápidamente. Además, debe asegurarse de que ambos sexos estén representados durante las colectas, por lo que se debe identificar a las colonias progenitoras antes de la colecta. La mejor estrategia es ir a un sitio con muchas colonias de la especie y observar para determinar si las colonias están desovando óvulos o espermatozoides. Si solo tiene acceso a algunas colonias, se deben tomar pequeñas muestras antes del desove para determinar el sexo de la colonia.

Gonocorico especies tienen colonias con sexos separados (las colonias masculinas producen espermatozoides y las colonias femeninas producen huevos). Recoger gametos de estas especies es un desafío mayor porque los gametos se diluyen rápidamente en la columna de agua, por lo que la recolección debe hacerse rápidamente. Además, debe asegurarse de que ambos sexos estén representados durante las colecciones, por lo que las colonias padre deben identificarse antes de la colección. La mejor estrategia es ir a un sitio con muchas colonias de la especie y observar si las colonias están produciendo óvulos o espermatozoides. Si solo tiene acceso a unas pocas colonias, tome muestras pequeñas antes de desovar para determinar el sexo de la colonia.

Corales gonocóricos (machos) desovando espermatozoides en las aguas de Curazao. Crédito: SECORE International / Benjamin Mueller

Corales gonocóricos (machos) desovando espermatozoides en las aguas de Curazao. Crédito: SECORE International / Benjamin Mueller

La primera tarea es determinar las metas de su proyecto de restauración y las especies de coral seleccionadas para la propagación sexual. Esta información le permitirá identificar si la especie tiene desove sincronizado, es criadora, hermafrodita o gonocórica, e identificar sitios en el arrecife con suficientes colonias progenitoras y los métodos necesarios para colectar el desove de coral.



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