El blanqueamiento

Vibrante arrecife de coral en Palau, Micronesia. Foto © Ian Shive
imagenes de blanqueo

En la mitad púrpura mitad blanca. Pocillopora (arriba a la izquierda): dos colonias de Pocillopora aparece como uno, con una mitad blanqueada (blanca) y la otra mitad (púrpura) comenzando a blanquear. Los corales a menudo brillan en color (arriba a la derecha: púrpura) Pocillopora) ya que comienzan a decolorarse. Una parte blanqueada Pocillopora (abajo a la derecha) puede vivir o puede morir como la última foto (abajo a la izquierda) cubierta por algas e invertebrados. Foto superior derecha © R. Salm; todos los demás © D. Obura

La mayoría de los corales formadores de arrecifes contienen zooxantelas, que son dinoflagelados unicelulares que viven dentro del tejido del coral. Los corales y las zooxantelas tienen una relación simbiótica. Las zooxantelas proporcionan carbohidratos al coral a través de la fotosíntesis, lo que permite a su huésped (el coral) dirigir los recursos hacia el crecimiento y construir su esqueleto de carbonato de calcio. El huésped de coral, a cambio, proporciona a las zooxantelas nutrientes y un ambiente protegido.

El blanqueo es una respuesta al estrés que se produce cuando la relación coral-zooxantelas se rompe y las zooxantelas se expulsan del hospedador de coral o cuando se degradan los pigmentos dentro de la zooxantela.

La pérdida de zooxantelas hace que el esqueleto del coral de carbonato de calcio blanco sea visible a través del tejido transparente, haciendo que el coral se vea blanco brillante o "blanqueado". Los corales pueden sobrevivir durante algún tiempo (es decir, varios días o meses) sin sus zooxantelas, pero su capacidad para sobrevivir depende del nivel y el tipo de estrés y la sensibilidad del coral. Si los factores estresantes persisten, los corales pueden morir de hambre y morir.

El blanqueo también ocurre en otros animales con zooxantelas, como los foraminíferos, las esponjas, las anémonas y las almejas gigantes.

¿Qué causa el blanqueo?

La decoloración puede ser causada por una gran cantidad de factores naturales e inducidos por el hombre, como la luz solar intensa (superior) combinada con la temperatura del agua elevada; enfermedades (medias) causadas por bacterias, hongos y virus; y (abajo) la contaminación costera que reduce la calidad del agua y aumenta la susceptibilidad al blanqueo. Fotos de arriba a abajo © Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral, D. Obura, M. Erdman

La decoloración puede ser causada por una gran cantidad de factores naturales e inducidos por el hombre, como la luz solar intensa (superior) combinada con la temperatura del agua elevada; enfermedades (medias) causadas por bacterias, hongos y virus; y (abajo) la contaminación costera que reduce la calidad del agua y aumenta la susceptibilidad al blanqueo. Fotos de arriba a abajo © Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral, D. Obura, M. Erdman

La decoloración de los corales es una respuesta al estrés y puede ser causada por muchos factores. Las fuentes de estrés que pueden llevar a la decoloración de los corales incluyen:

Estas fuentes de estrés pueden contribuir a eventos de blanqueo localizados (de decenas a cientos de metros), pero eventos masivos de blanqueamiento de coral ocurren a escalas regionales, a menudo se extienden de decenas a cientos de kilómetros. La causa principal del blanqueo masivo es la elevada temperatura del agua combinada con la irradiación solar.