Gérer les prédateurs de corail

Les oursins herbivores mûrissent dans des bassins d'eau salée supervisés pour faciliter l'élimination des algues sur les plaques de corail. Photo © Ian Shive

Les prédateurs de coraux font naturellement partie d'un écosystème sain de récifs coralliens. Cependant, les densités excessives de certains corallivores, tels que étoile de mer couronne d'épines (Acanthaster planci) et escargots mangeurs de corail (principalement Drupella spp. et Coralliophila abbreviata) peut entraîner une diminution dramatique et généralisée de la couverture corallienne. La perte de coraux peut avoir de graves conséquences pour les industries des récifs - en particulier le tourisme - et les gestionnaires de récifs peuvent souhaiter envisager des options pour contrôler les prédateurs de coraux.

couronne d'étoile de mer épine

Les éclosions d'étoiles de mer en couronne d'épines peuvent nuire à la résilience des récifs coralliens. L'élimination directe des prédateurs peut être une intervention nécessaire. Photo © S. Kilarski

Une gamme de techniques est disponible pour éliminer ou prévenir la propagation des corallivores, mais ces techniques ne sont généralement applicables que pour des contrôles à l'échelle locale. Pour cette raison, le contrôle des prédateurs de corail n’est normalement tenté qu’à des échelles plus petites (quelques hectares ou moins), par exemple autour de sites touristiques de grande valeur. Certains programmes de contrôle se sont concentrés sur des sites considérés comme des sources de récifs clés pour les épidémies de prédateurs de coraux, dans le but de réduire les impacts sur l’ensemble du système. Cette page présente les techniques et les problèmes liés au contrôle des étoiles de mer à couronne épineuse et Drupella escargots. Les oursins peuvent parfois endommager les récifs, mais ils sont également souvent importants pour contrôler les algues et maintenir un écosystème de récif corallien en bonne santé; donc la gestion des oursins est couverte dans un page séparée.

Étoile de mer couronne d'épines (COTS)

Les populations d’étoiles de mer à couronne épineuse (COTS) connaissent un essor périodique, ce qui entraîne de graves épidémies (ou «invasions») capables de tuer des coraux sur de vastes étendues. Bien que des éclats de COTS aient probablement déjà eu lieu sur certains récifs, il existe de fortes preuves qu’ils se produisent plus fréquemment et qu’ils ont causé des dommages plus graves au cours des dernières décennies. La surpêche de prédateurs COTS (y compris l’escargot triton, le baliste du titan) est probablement un facteur contributif, mais des analyses récentes ref ont fourni des preuves convaincantes que l'excès de nutriments, entraînant des changements dans la productivité du plancton, est le principal facteur d'augmentation de la fréquence des épidémies. Cela a des implications importantes pour les gestionnaires de récifs coralliens, ce qui suggère que la stratégie à long terme la plus importante pour réduire le risque d'épidémies commerciales sera probablement réduire les sources d'éléments nutritifs terrestres grâce à une gestion améliorée des bassins versants.

Bien que la gestion des bassins hydrographiques soit peut-être la stratégie la plus importante à long terme, les impacts écologiques et économiques des grandes épidémies de COTS ont incité les gestionnaires de récifs coralliens et le secteur du tourisme récifal à élaborer et à tester des méthodes de contrôle du COTS lors des épidémies. Les méthodes suivantes sont efficaces pour tuer, éliminer ou empêcher la propagation de COTS, bien qu'elles ne se soient généralement révélées utiles que pour protéger de petites zones de récif (moins de 4):

Drupella

Prédateur de corail: escargots corallivores (Drupella Cornus) se rassembler pour dévorer un corail de cerveau (Platygyra sp.) sur un récif pollué. Photo © Dr J Dafni / Marine Photobank

  • Injection - L'injection de sels biliaires ou de bisulfate de sodium détruit les COT en quelques jours et est non toxique pour les autres organismes marins. La méthode à injection unique de sels biliaires est la technique la plus efficace, car elle ne prend que quelques secondes pour injecter chaque étoile de mer. Les taux de traitement des étoiles de mer 5-6 par minute en utilisant des injections uniques de sels biliaires ont été enregistrés par rapport à une seule étoile de mer par minute avec du bisulfate de sodium. ref
  • Enlèvement manuel - De puissants bâtons aiguisés, des pinces pour barbecue ou une tige en acier à crochets conviennent parfaitement pour extraire les étoiles de mer des coraux. Les étoiles de mer collectées peuvent ensuite être emmenées dans un bac flottant ou immergé stratégiquement placé pour être ensuite transférées dans un petit bateau. Parce que ce processus nécessite de manipuler les étoiles de mer plusieurs fois, le retrait manuel est très inefficace et le risque de pics (c.-à-d. Être percé par les épines empoisonnées des étoiles de mer) pour les plongeurs et les personnes impliquées dans les transferts entrant et sortant de la bateau.
  • Clôtures sous-marines - La nécessité d'éliminer en permanence les étoiles de mer qui pénètrent dans les zones dégagées du récif augmente considérablement le coût des programmes de contrôle. Les essais de clôtures sous-marines dans la Grande Barrière de Corail ont montré que certaines conceptions peuvent être efficaces, mais elles n’ont pas été largement adoptées pour des raisons de logistique et d’efficacité. Les clôtures peuvent être utiles dans des endroits très petits et très coûteux, mais nécessiteront probablement une surveillance et un suivi réguliers.
  • Techniques émergentes - Une série d'autres techniques est à l'étude dans la recherche de techniques de contrôle plus efficaces et à grande échelle. À l'heure actuelle, aucun d'entre eux n'est suffisamment développé pour être testé sur le terrain, mais les scientifiques étudient la faisabilité d'approches génétiques, biochimiques et microbiologiques du contrôle des logiciels commerciaux.

Escargots corallivores

Malgré leur petite taille, les escargots corallivores peuvent causer de graves dommages aux récifs coralliens lorsqu'ils atteignent de grandes densités. Contrôle des épidémies d'escargots, comme Drupella, s'est révélé difficile, même à petite échelle, en raison de leur cycle de vie, de leur comportement et de leurs interactions écologiques avec les coraux.

Drupella ont tendance à préférer les coraux ramifiés aux structures tridimensionnelles complexes, où ils se regroupent souvent autour des bases des ramifications. Cacher au fond des colonies les rend difficiles d'accès. Certains opérateurs touristiques de la Grande Barrière de Corail ont eu du succès en utilisant de longues pinces et des outils de collecte de griffes flexibles pour éliminer les escargots un à un. Cela peut prendre beaucoup de temps et il est difficile d'être certain que tous les animaux sont retirés d'une colonie corallienne. Les expériences menées à ce jour en Australie et en Floride suggèrent que l'élimination des escargots peut être efficace pour réduire la perte de tissu ou la mortalité des colonies coralliennes cibles, mais qu'elle ne serait probablement pas efficace comme méthode de contrôle des populations de prédateurs.

GUIDANCE DE GESTION

Détecter et réagir aux épidémies de prédateurs de corail

Les gestionnaires de récifs coralliens préoccupés par les épidémies de prédateurs de coraux pourraient envisager de mettre en place un système de détection précoce des épidémies et d'évaluer l'abondance et la répartition des corallivores afin de guider les programmes de contrôle. Les gestionnaires pourraient également envisager d’inclure des logiciels commerciaux et des Drupella et Coralliophila recherches ref dans leur routine programmes de surveillanceet développer un plan d'intervention en cas d'incident pour les prédateurs de coraux.

Les éclosions d'Urchin

Les épidémies Urchin sont mieux gérées en s’attaquant aux causes sous-jacentes, telles que surpêche de prédateurs ou d'herbivores, ou la pollution des nutriments. Dans certains cas, toutefois, il peut être souhaitable de réduire rapidement la densité des oursins afin de faciliter le rétablissement des populations de coraux dans le cadre d'une stratégie de restauration. Des essais de gestion, tels que ceux menés aux Seychelles, ont montré que le recrutement de coraux peut être multiplié par deux dans les sites où les oursins ont été enlevés. ref Au Kenya, des expériences ont également montré que l'élimination des oursins peut être bénéfique pour les coraux, mais que celle-ci peut être précédée d'une augmentation initiale de l'abondance d'algues et doit également être accompagnée d'une protection des poissons qui se nourrissent d'oursins. ref