Bleken

Levendig koraalrif in Palau, Micronesië. Foto © Ian Shive
afbeeldingen van bleken

In de helft paars half wit Pocillopora (linksboven) -twee kolonies van Pocillopora verschijnen als één, met één helft gebleekt (wit) en de andere helft (paars) begint te bleken. Koralen worden vaak feller in kleur (rechtsboven-paars Pocillopora) terwijl ze beginnen te bleken. Een gedeeltelijk gebleekt Pocillopora (rechtsonder) kan leven of kan sterven als de laatste foto (linksonder) begroeid door algen en ongewervelden. Rechtsboven foto © R. Salm; alle anderen © D. Obura

De meeste rifbouwende koralen bevatten zoöxanthellen, eencellige dinoflagellaten die in het weefsel van het koraal leven. Koralen en zooxanthellae hebben een symbiotische relatie. Zooxanthellae leveren koolhydraten aan het koraal door middel van fotosynthese, waardoor hun gastheer (het koraal) middelen kan richten op groei en het calciumcarbonaatskelet kan bouwen. De koraalgastheer levert de zooxanthellae in ruil daarvoor voedingsstoffen en een beschermde omgeving.

Bleken is een stressreactie die optreedt wanneer de relatie koraal-zooxanthellae afbreekt en de zooxanthellae wordt uitgestoten door de koraalgastheer of wanneer pigmenten in de zooxanthellae worden afgebroken.

Het verlies van zooxanthellae maakt het skelet van het witte calciumcarbonaatkoraal zichtbaar door het transparante weefsel, waardoor het koraal helder wit of 'gebleekt' wordt. Koralen kunnen enige tijd (dwz meerdere dagen of maanden) zonder hun zooxanthellae overleven, maar hun vermogen om te overleven hangt af van het niveau en type stress en de gevoeligheid van het koraal. Als stressoren blijven bestaan, kunnen koralen verhongeren en sterven.

Bleken komt ook voor bij andere dieren met zooxanthellae, zoals foraminiferen, sponzen, anemonen en reuzenschelpen.

Welke oorzaken bleken?

Bleken kan worden veroorzaakt door tal van door de mens veroorzaakte en natuurlijke factoren zoals (boven) intens zonlicht gecombineerd met een verhoogde watertemperatuur; (midden) ziekten veroorzaakt door bacteriën, schimmels en virussen; en (bodem) vervuiling van de kust die de waterkwaliteit vermindert en de gevoeligheid voor bleken vergroot. Foto's van boven naar beneden © Great Barrier Reef Marine Park Authority, D. Obura, M. Erdman

Bleken kan worden veroorzaakt door tal van door de mens veroorzaakte en natuurlijke factoren zoals (boven) intens zonlicht gecombineerd met een verhoogde watertemperatuur; (midden) ziekten veroorzaakt door bacteriën, schimmels en virussen; en (bodem) vervuiling van de kust die de waterkwaliteit vermindert en de gevoeligheid voor bleken vergroot. Foto's van boven naar beneden © Great Barrier Reef Marine Park Authority, D. Obura, M. Erdman

Koraalbleken is een reactie op stress en kan door veel factoren worden veroorzaakt. Bronnen van stress die kunnen leiden tot koraalverbleking zijn:

  • Verhoogd of verlaagd watertemperaturen
  • Hoge zonnestraling (fotosynthetisch beschikbare straling (PAR) en ultraviolet licht)
  • Ziekte
  • Verontreiniging
  • Veranderingen in zoutgehalte (bijv. Zoutschok door zware regenval of overstromingen)
  • sedimentatie van activiteiten zoals baggeren
  • Blootstelling aan lucht (bijv. Door eb)
  • Veranderingen in de waterchemie (bijv. oceaanverzuring)

Deze bronnen van stress kunnen bijdragen aan gelokaliseerde bleekgebeurtenissen (tientallen tot honderden meters), maar massa koraal bleken evenementen komen voor op regionale schaalniveaus, vaak van tientallen tot honderden kilometers. De primaire oorzaak van massale bleking is een verhoogde watertemperatuur in combinatie met zonne-instraling.