Branqueamento

Recife de corais vibrante em Palau, Micronésia. Foto © Ian Shive
imagens de branqueamento

Na meia metade roxa branca Pocillopora (em cima à esquerda) - duas colônias de Pocillopora aparecem como um, com metade branqueada (branco) e a outra metade (roxo) começando a descorar. Os corais geralmente brilham em cores (canto superior direito - roxo Pocillopora) quando começam a descorar. Um parcialmente branqueada Pocillopora (canto inferior direito) pode viver ou pode morrer como a última foto (inferior esquerda) coberta por algas e invertebrados. Foto superior direita © R. Salm; todos os outros © D. Obura

A maioria dos corais que constroem recifes contém zooxanthellae, que são dinoflagelados unicelulares que vivem dentro do tecido do coral. Corais e zooxantelas têm um relação simbiótica. Zooxanthellae fornecem carboidratos para o coral através da fotossíntese, permitindo que o hospedeiro (o coral) direcione os recursos para o crescimento e a construção de seu esqueleto de carbonato de cálcio. O hospedeiro de corais, por sua vez, fornece às zooxantelas nutrientes e um ambiente protegido.

O branqueamento é uma resposta ao estresse que ocorre quando a relação coral-zooxanthellae se decompõe e as zooxantelas são expulsas do hospedeiro de coral ou quando pigmentos dentro das zooxantelas são degradados.

A perda de zooxantelas torna visível o esqueleto coralino do carbonato de cálcio branco através do tecido transparente, fazendo com que o coral pareça branco brilhante ou "branqueado". Os corais podem sobreviver por algum tempo (ou seja, vários dias ou meses) sem suas zooxantelas, mas sua capacidade de sobrevivência depende do nível e do tipo de estresse e da sensibilidade do coral. Se os estressores persistirem, os corais podem passar fome e morrer.

O branqueamento também ocorre em outros animais com zooxantelas, como foraminíferos, esponjas, anêmonas e amêijoas gigantes.

O que causa o branqueamento?

O branqueamento pode ser causado por uma série de fatores naturais e induzidos pelo homem, como luz solar intensa (superior) combinada com temperatura da água elevada; doenças (do meio) causadas por bactérias, fungos e vírus; e (inferior) poluição costeira que reduz a qualidade da água e aumenta a suscetibilidade ao branqueamento. Fotos de cima para baixo © Autoridade do Parque Marinho da Grande Barreira de Corais, D. Obura, M. Erdman

O branqueamento pode ser causado por uma série de fatores naturais e induzidos pelo homem, como luz solar intensa (superior) combinada com temperatura da água elevada; doenças (do meio) causadas por bactérias, fungos e vírus; e (inferior) poluição costeira que reduz a qualidade da água e aumenta a suscetibilidade ao branqueamento. Fotos de cima para baixo © Autoridade do Parque Marinho da Grande Barreira de Corais, D. Obura, M. Erdman

O branqueamento de corais é uma resposta ao estresse e pode ser causado por muitos fatores. Fontes de estresse que podem levar ao branqueamento de corais incluem:

  • Elevado ou reduzido temperaturas da água
  • Alta irradiância solar (radiação fotossinteticamente disponível (PAR) e luz ultravioleta)
  • Doença
  • Poluição
  • Mudanças na salinidade (por exemplo, choque de salinidade devido a fortes chuvas ou inundações)
  • Sedimentação de atividades como dragagem
  • Exposição ao ar (por exemplo, devido à maré baixa)
  • Mudanças na química da água (por exemplo, A acidificação dos oceanos)

Estas fontes de estresse podem contribuir para eventos localizados de branqueamento (dezenas a centenas de metros), mas eventos de branqueamento em massa em coral ocorrem em escalas regionais, geralmente se estendendo por dezenas a centenas de quilômetros. A principal causa do branqueamento em massa é a temperatura elevada da água combinada com a irradiação solar.