Impactos en la salud humana

Tubería de aguas residuales. Foto © Joe Miller

La contaminación del agua potable es la vía principal para que los patógenos de las aguas residuales transmitan enfermedades hacia y desde las personas. Las personas también están expuestas a las aguas residuales. Patógenos a través de suelos, alimentos cultivados en suelos contaminados, mariscos recolectados de aguas contaminadas y bañándose y recreándose en aguas contaminadas.

signo de contaminación de aguas residuales brian auer creative commons

Señal de advertencia de contaminación de aguas residuales en una playa. Foto © Brian Auer, Creative Commons

Las enfermedades infecciosas de la gama de aguas residuales pueden incluir salmonella bacteriana, giardia parasitaria y anquilostomas, entre otros. La exposición también puede provocar dolencias tópicas, como erupciones cutáneas. ref.

Patógenos y enfermedades infecciosas

Las enfermedades diarreicas, como el rotavirus, el cólera y la fiebre tifoidea, son el principal problema de salud relacionado con la contaminación por aguas residuales, que causaron 1.6 millones de muertes en 2017. ref. Estas enfermedades pueden causar deshidratación severa, desnutrición y retraso en el crecimiento en los niños, afectando su crecimiento y desarrollo mental. ref. El resultado puede ser complicaciones de salud de por vida y consecuencias dañinas para comunidades enteras. El contacto con las aguas residuales representa un desafío urgente, particularmente en las áreas en desarrollo, y ha llevado al desarrollo del sector de Agua, Saneamiento e Higiene (WASH).

LÁVESE LAS
El sector de Agua, Saneamiento e Higiene (WASH) es un campo dedicado a los servicios de saneamiento para la protección de la salud humana. Este trabajo incluye mejorar el acceso y la calidad del agua potable, sistemas de saneamiento seguros y eficaces y comportamientos higiénicos. Se enfoca principalmente en el desarrollo de áreas sin infraestructura de agua o alcantarillado.
 

Otros contaminantes

Otros contaminantes de las aguas residuales también son peligrosos para los seres humanos, incluidas las altas concentraciones de nutrientes. Los productos químicos de preocupación emergente (CEC) a menudo no se eliminan de las aguas residuales durante el tratamiento y entran fácilmente al medio marino. La exposición puede ocurrir por ingestión de mariscos contaminados o por contacto directo con pequeñas concentraciones en el agua a lo largo del tiempo. Algunos ejemplos incluyen:

  • Los nitratos en el agua potable pueden causar Metahemoglobinemia en los niños y la exposición a neurotoxinas generadas por las floraciones de algas verde azuladas pueden provocar síntomas de Alzheimer. ref.
  • Los patógenos en las ostras causan 4 millones de casos de hepatitis cada año, mientras que los metales pesados ​​y los productos farmacéuticos pueden impedir funciones corporales críticas cuando se ingieren y se acumulan. ref.
  • Los productos farmacéuticos, los productos para el cuidado personal y los productos de limpieza del hogar se encuentran entre los CEC que se sabe que causan alteraciones endocrinas en los seres humanos, lo que genera consecuencias negativas en la salud reproductiva. ref.

Ciertas especies de algas, Pseudo-nitzchia australiis, producen ácido domoico, que se bioacumula en organismos acuáticos y causa un trastorno neurológico llamado ASP en humanos. Las convulsiones sintomáticas, las alucinaciones, la pérdida de memoria y los vómitos pueden producirse por la exposición a pequeñas dosis a lo largo del tiempo, lo cual es típico de los peligros para la salud de otras toxinas transmitidas por algas. ref.

La contaminación de las aguas residuales no solo agrava los problemas de salud, sino que pone en peligro la pesca, una fuente esencial de proteínas para la nutrición y los medios de vida, y amenaza los arrecifes de coral, que también proporcionan alimentos, seguridad de los medios de vida, protección costera y hogares para muchas especies esenciales para los productos médicos. ref.

Consecuencias indirectas para la salud

La defecación al aire libre o las instalaciones sanitarias inadecuadas (sin luz ni privacidad) pueden ser inseguras para las mujeres, lo que genera oportunidades para el acoso o la violencia. Las disparidades de género resultantes de un saneamiento inadecuado aumentan cuando las niñas faltan a la escuela durante la menstruación o las mujeres dedican demasiado tiempo a buscar agua potable. Las intervenciones de saneamiento a menudo requieren contacto con las aguas residuales durante la recolección y el tratamiento, y se reconoce cada vez más que minimizar este contacto es esencial para la salud humana.

Si bien las aguas residuales sin tratar y parcialmente tratadas presentan las amenazas más importantes para la salud humana, también existen peligros en los subproductos de las aguas residuales tratadas. Disposición de biosólidos pone a las poblaciones cercanas en riesgo de inhalación o ingestión de patógenos transportados por el aire. ref.

El saneamiento seguro ha sido definido por Programa de seguimiento conjunto (JMP) como sistemas que abordan toda la cadena de servicios de saneamiento. El saneamiento mejorado incluye la consideración de desechos más allá de la contención en el sitio. El contacto con las aguas residuales durante la recolección y el tratamiento, o debido a la falta de recolección y tratamiento, se ha convertido en un componente importante de la implementación de soluciones de saneamiento, y minimizar este contacto se reconoce cada vez más como esencial para la salud humana. Si bien se están logrando avances, la mayoría de la población mundial no tiene acceso a un saneamiento adecuado para proteger la salud pública. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), casi 6 de cada 10 personas tuvieron acceso a servicios de saneamiento gestionados de forma segura en 2017. ref.

 

Desglose del acceso global a los servicios de saneamientoabre archivo IMAGEN

Desglose del acceso global a los servicios de saneamiento (imagen de la izquierda) y la Escalera de Saneamiento (imagen de la derecha) utilizada por el JMP para evaluar las intervenciones de saneamiento. Fuente: Se abre en una nueva ventanaOMS y UNICEF

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