Introducción a la contaminación por aguas residuales

Tubería de aguas residuales. Foto © Joe Miller

La contaminación por aguas residuales oceánicas es una amenaza creciente para las personas y la vida marina y constituye el mayor porcentaje de contaminación costera en todo el mundo. ref. A nivel mundial, se estima que el 80 por ciento de las aguas residuales se vierten en ríos, lagos, arroyos y el océano sin tratamiento. ref. La investigación muestra que la contaminación por aguas residuales a menudo ocurre en las proximidades de los arrecifes de coral en todo el mundo debido a una gestión de aguas residuales inexistente o inadecuada. ref.

Mapa de contaminación de aguas residuales

Contaminación documentada de aguas residuales costeras en 104 de 112 áreas con arrecifes de coral. Fuente: Wear y Vega Thurber 2015

Las principales ciudades costeras y los entornos urbanos suelen ser fuentes importantes de contaminación, especialmente en los países de bajos ingresos. Sin embargo, incluso en los países de ingresos altos, este desafío está presente. Por ejemplo, más de 1.3 billones de galones de aguas residuales (incluidas las aguas residuales sin tratar, las aguas pluviales y los desechos industriales) se vierten en los ríos de los Estados Unidos cada año. ref. Más de la mitad de la población mundial, 4.2 millones de personas, utiliza servicios de saneamiento que no tratan los desechos humanos y se estima que 673 millones de personas no tienen retretes y practican la defecación al aire libre, a menudo en áreas tropicales. ref.

Los componentes típicos de las aguas residuales incluyen agua, nutrientes, materia orgánica, bacterias, virus, parásitos, disruptores endocrinos, sólidos en suspensión, micro y macro plásticos, microfibras, productos químicos industriales, desechos de mataderos, sedimentos y metales pesados, cada uno de los cuales trabaja individualmente y en conjunto para dañar los ecosistemas costeros y marinos. ref. El alto volumen de aguas residuales que los humanos descargan en el océano degrada los hábitats críticos, mata la vida marina, daña los ecosistemas de los que dependen los humanos y amenaza la salud humana.

Los impactos de la contaminación por aguas residuales varían y están influenciados por la población, la geografía y la infraestructura. La contaminación por aguas residuales puede estar relacionada con los siguientes impactos ( Se abre en una nueva ventanaNuestros mares compartidos):

  • Daño físico y biológico a los arrecifes de coral, pastos marinos y marismas donde puede asfixiar el hábitat, provocar altos niveles de acidificación local y aumentar el riesgo de enfermedades. ref.
  • La eutrofización debido a la sobrecarga de nutrientes que agota el oxígeno, mata la flora y fauna marina y altera los procesos ecológicos. ref.
  • Pérdida de servicios de los ecosistemas costeros, como control de la erosión, amortiguadores de tormentas y criaderos de peces juveniles. ref.
  • Floraciones de algas nocivas que pueden producir toxinas o material físico (es decir, sargazo) que matan la vida marina, cierran las playas y pueden causar enfermedades humanas a través de la exposición directa e indirectamente a través del consumo de mariscos contaminados. ref.
  • Enfermedades animales y humanas resultantes de patógenos, metales pesados ​​y sustancias químicas tóxicas que pueden causar enfermedades agudas, así como alteraciones a largo plazo de los procesos biológicos. ref.
  • Contaminación de la pesca y mortalidad de peces, así como reducciones en la diversidad de especies en áreas contaminadas debido a la disminución del oxígeno disuelto (debido al aumento de los niveles de nutrientes) y las toxinas de las algas. ref.

Cuando las aguas residuales ingresan al océano y se mezclan con el agua de mar, los contaminantes se dispersan y diluyen. Esto ha llevado a una suposición persistente de que "la solución a la contaminación es la dilución". Sin embargo, la contaminación continua de las aguas residuales limita la capacidad del océano para diluir esos contaminantes, particularmente en áreas con flujo de marea limitado o biodiversidad vulnerable. Las estrategias para recolectar y tratar las aguas residuales pueden evitar efectivamente una mayor contaminación del océano, aunque se tratan efluente también puede ser dañino debido a los contaminantes dejados por un tratamiento desactualizado o inadecuado. Ver Impactos en la vida marina y Impactos en la salud humana para obtener información adicional sobre los efectos de la contaminación por aguas residuales.

El cambio climático (específicamente el aumento de las temperaturas, el nivel del mar y la acidificación de los océanos) intensifica los impactos de la contaminación por aguas residuales. Agotamiento de oxígeno, resultante de carga de nutrientes y las correspondientes floraciones de algas, conduce a una mayor producción de óxido nitroso, un gas de efecto invernadero que contribuye aún más al cambio climático. A medida que aumentan las poblaciones mundiales y las amenazas del cambio climático, la necesidad de mitigar la contaminación de las aguas residuales en el océano se vuelve más crítica. Los administradores de arrecifes pueden participar para abordar esta amenaza y ayudar a garantizar que las intervenciones de saneamiento consideren los ecosistemas naturales.

Vea el seminario web sobre cómo abordar la amenaza de la contaminación por aguas residuales oceánicas:

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