Impactos en la salud humana

Tubería de aguas residuales. Foto © Joe Miller

La contaminación del agua potable es la vía principal para que los patógenos presentes en los desechos humanos transmitan enfermedades hacia y desde las personas. Las personas también están expuestas a estos Patógenos a través de suelos, alimentos cultivados en suelos contaminados, mariscos recolectados de aguas contaminadas y bañándose y recreándose en aguas contaminadas.

signo de contaminación de aguas residuales brian auer creative commons

Señal de advertencia de contaminación de aguas residuales en una playa. Foto © Brian Auer, Creative Commons

Las enfermedades infecciosas por exposición a los desechos humanos incluyen la salmonela bacteriana, la giardia parasitaria y la anquilostomiasis, entre otros. La exposición también puede provocar dolencias tópicas, como erupciones e infecciones de la piel. ref.

Patógenos y enfermedades infecciosas

Las enfermedades diarreicas, como el rotavirus, el cólera y la fiebre tifoidea, son el principal problema de salud relacionado con la contaminación de las aguas residuales, causando 1.6 millones de muertes en 2017. ref. Estas enfermedades pueden causar deshidratación severa, desnutrición y retraso en el crecimiento en los niños, afectando su crecimiento y desarrollo mental. ref. El resultado puede ser complicaciones de salud de por vida y consecuencias dañinas para comunidades enteras. Ver el estudio de caso de las aldeas de Bavu y Namaqumaqua en Fiji detallando la implementación de sistemas de saneamiento para abordar los brotes de fiebre tifoidea y otros impactos de la contaminación de las aguas residuales.

Los patógenos en las ostras y otros mariscos causan 4 millones de casos de hepatitis A y E cada año, con aproximadamente 40,000 muertes y otros 40,000 casos de discapacidad a largo plazo por daño hepático crónico. ref.

En un estudio reciente a lo largo de la costa de Myanmar, Littman y colegas (2020) ref. identificaron 5,459 patógenos bacterianos en tejido de ostras, sedimentos marinos y agua de mar. Informaron que se sabía que el 51% de los patógenos encontrados en las muestras de ostras eran perjudiciales y de preocupación emergente para la salud humana.

Además de las infecciones gastrointestinales, Se abre en una nueva ventanalos nadadores expuestos a aguas contaminadas están en riesgo para infecciones de pecho, oídos, ojos y piel, así como hepatitis.

El contacto con los desechos humanos representa un desafío urgente, particularmente en las áreas en desarrollo, y ha llevado al desarrollo del sector de Agua, Saneamiento e Higiene (WASH).

LÁVESE LAS
El sector de Agua, Saneamiento e Higiene (WASH) es un campo dedicado a los servicios de saneamiento para la protección de la salud humana. Este trabajo incluye mejorar el acceso y la calidad del agua potable, sistemas de saneamiento seguros y efectivos y comportamientos higiénicos. Se enfoca principalmente en el desarrollo de áreas sin infraestructura de agua o saneamiento.
 

Falta de acceso a saneamiento, por región ref.

RegiónNúmero de personas sin acceso a saneamiento
El sur de Asia953 millones
Africa Sub-sahariana695 millones
Asia del Este337 millones
Asia sudoriental176 millones
América Latina y el Caribe106 millones
Otras Áreas98 millones

Otros contaminantes

Otros contaminantes de los desechos humanos también son peligrosos para los humanos, incluidas las altas concentraciones de nutrientes. Las sustancias químicas de preocupación emergente (CEC) a menudo no se eliminan de las aguas residuales durante el tratamiento y entran fácilmente al medio marino. La exposición puede ocurrir por la ingestión de mariscos contaminados o por contacto directo con pequeñas concentraciones en el agua a lo largo del tiempo. Algunos ejemplos incluyen:

  • Los metales pesados ​​pueden impedir funciones corporales críticas cuando se ingieren y se acumulan. ref.
  • Los productos farmacéuticos, los productos para el cuidado personal y los productos de limpieza del hogar se encuentran entre los CEC que se sabe que causan alteraciones endocrinas en los seres humanos, lo que genera consecuencias negativas en la salud reproductiva. ref.
  • Karenia brevis, el dinoflagelado marino que causa las mareas rojas, un tipo de floración de algas nocivas, produce brevetoxinas que pueden aerosolizarse. Estas toxinas se han asociado con una mayor incidencia de asma y un aumento del 40% en las admisiones a la sala de emergencias por enfermedades gastrointestinales durante los episodios de marea roja. ref.

Los nitratos en el agua potable pueden causar Metahemoglobinemia en los niños y la exposición a neurotoxinas generadas por las floraciones de algas verde azuladas pueden provocar síntomas de Alzheimer. ref. Estudios recientes han relacionado los nitratos en el agua potable con el cáncer de colon, ovario, tiroides, riñón y vejiga en adultos. ref. De hecho, numerosos estudios han demostrado que se produce un mayor riesgo de cáncer con los nitratos en niveles por debajo del estándar estadounidense de 10 partes por millón. ref. Un estudio danés informó un mayor riesgo de cáncer de colon con niveles de nitrato superiores a 3.87 partes por millón. ref.

Ciertas especies de algas, Pseudo-nitzchia australiis, producen ácido domoico, que se bioacumula en organismos acuáticos y causa un trastorno neurológico llamado ASP en humanos. Las convulsiones sintomáticas, las alucinaciones, la pérdida de memoria y los vómitos pueden producirse por la exposición a pequeñas dosis a lo largo del tiempo, lo cual es típico de los peligros para la salud de otras toxinas transmitidas por algas. ref.

La contaminación de las aguas residuales no solo agrava los problemas de salud, sino que pone en peligro la pesca, una fuente esencial de proteínas para la nutrición y los medios de vida, y amenaza los arrecifes de coral, que también proporcionan alimentos, seguridad de los medios de vida, protección costera y hogares para muchas especies esenciales para los productos médicos. ref.

Resistencia antimicrobiana

El aumento de patógenos resistentes a los antibióticos, o “superbacterias”, es probablemente el impacto en la salud humana más preocupante que enfrentamos en relación con la contaminación de las aguas residuales. La resistencia a los antimicrobianos es responsable de 700,000 muertes al año, un número que está creciendo debido a Se abre en una nueva ventanamala administración de antibióticos (es decir, prescripción excesiva de antibióticos), falta de saneamiento, tratamiento insuficiente de aguas residuales y vertido al medio ambiente. ref. Las superbacterias se originan con enfermedades que se tratan, a menudo generosamente, con antibióticos. Estos antibióticos se convierten en aguas residuales, donde se mezclan con microbios. Los antibióticos matan a muchos microbios, mientras que otros microbios que tienen la genética para resistir dosis más bajas de antibióticos se seleccionan y aumentan en abundancia relativa. Si no se tratan adecuadamente, estas nuevas superbacterias se abren camino hacia el medio ambiente. Es un circuito de retroalimentación peligroso de enfermedades, antibióticos, mezcla y exposición. Existe una creciente comprensión de que las plantas de tratamiento de aguas residuales son un caldo de cultivo para las superbacterias. ref. Mejorar el saneamiento y el tratamiento de aguas residuales es un componente fundamental para abordar esta amenaza para la salud humana.

La reducción de la contaminación y la prevalencia de superbacterias también beneficia la salud de los océanos. Con la pandemia de COVID-19, la importancia de la salud pública incluso en lugares distantes nunca ha sido más apreciada. Los desafíos locales o regionales de contaminación de las aguas residuales tienen el potencial de crear crisis de salud global. Taneja y Sharma ref. documentan un excelente ejemplo de la gravedad de esta situación en la India. En todo el país, ha habido un uso liberal e imprudente de antibióticos para tratar muchas enfermedades. Esta práctica ha dado lugar a una de las tasas más altas de resistencia a los agentes antimicrobianos utilizados para tratar a los seres humanos y los animales destinados a la alimentación, y a una de las concentraciones más altas de microbios resistentes a los medicamentos en los cuerpos de agua naturales. Sus hallazgos son una advertencia para el resto de la comunidad mundial, mientras que los planes de contención que se están implementando (reducción del uso de antibióticos y prohibición de la aplicación de lodos de aguas residuales en los campos agrícolas) sirven como modelo de cómo mitigar el problema.

Consecuencias indirectas para la salud

La defecación al aire libre o las instalaciones de saneamiento inseguras (sin luces ni privacidad) son particularmente preocupantes para las mujeres, lo que genera oportunidades para el acoso o la violencia. Las disparidades de género resultantes de un saneamiento inadecuado aumentan cuando las niñas faltan a la escuela durante la menstruación o las mujeres dedican demasiado tiempo a buscar agua potable. Las intervenciones de saneamiento a menudo requieren el contacto con los desechos humanos durante la recolección y el tratamiento, y se reconoce cada vez más que minimizar este contacto es esencial para la salud pública.

Si bien los desechos humanos crudos y las aguas residuales parcialmente tratadas presentan las amenazas más importantes para la salud humana, también existen peligros en los subproductos de las aguas residuales tratadas. Disposición de biosólidos pone a las poblaciones cercanas en riesgo de inhalación o ingestión de patógenos transportados por el aire. ref.

El saneamiento seguro ha sido definido por Programa de seguimiento conjunto (JMP) como sistemas que abordan toda la cadena de servicios de saneamiento. El saneamiento mejorado incluye la consideración de desechos más allá de la contención en el sitio. El contacto con los desechos humanos durante la recolección y el tratamiento, o debido a la falta de recolección y tratamiento, se ha convertido en un componente importante de la implementación de soluciones de saneamiento, y minimizar este contacto se reconoce cada vez más como esencial para la salud humana. Aunque se están logrando avances, la mayor parte de la población mundial no tiene acceso a un saneamiento adecuado para proteger la salud pública. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), casi 6 de cada 10 personas tuvieron acceso a servicios de saneamiento administrados de manera segura en 2017. ref.

 

Desglose del acceso global a los servicios de saneamientoabre archivo IMAGEN

Desglose del acceso global a los servicios de saneamiento (imagen de la izquierda) y la Escalera de Saneamiento (imagen de la derecha) utilizada por el JMP para evaluar las intervenciones de saneamiento. Fuente: Se abre en una nueva ventanaOMS y UNICEF

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