Introducción a la contaminación de aguas residuales

Tubería de aguas residuales. Foto © Joe Miller

La contaminación de las aguas residuales es una amenaza creciente para las personas y la vida marina y constituye el mayor porcentaje de contaminación costera en todo el mundo. ref. A nivel mundial, se estima que el 80 por ciento de las aguas residuales - que incluye las aguas residuales humanas - se vierte al medio ambiente sin tratamiento, liberando una serie de contaminantes dañinos en el océano y causando daños directos a las personas y los arrecifes de coral.. ref. La investigación muestra que la contaminación de las aguas residuales a menudo ocurre cerca de los arrecifes de coral en todo el mundo debido a una gestión de aguas residuales inexistente o inadecuada. ref.

Terminología: aguas residuales vs aguas residuales

Aguas residuales aguas residuales son términos que a menudo se usan indistintamente, pero existen diferencias importantes entre los dos. Aguas residuales (desechos humanos transportados a través de alcantarillas) es un componente importante de aguas residuales, que es un término colectivo para el agua utilizada de una comunidad o industria. Aguas residuales contiene materia disuelta y en suspensión de una variedad de fuentes domésticas, comerciales o industriales, incluidos productos químicos, jabones, metales pesados, nutrientes y efluentes de sistemas con y sin alcantarillado (como tanques de tratamiento séptico).

Reconocemos que los administradores y profesionales de los arrecifes probablemente estén más familiarizados con el término aguas residuales Sin embargo, al considerar los principales impactos en los arrecifes de coral, usaremos el término aguas residuales en todo el conjunto de herramientas, ya que describe con precisión varias fuentes de contaminación que afectan a los arrecifes de coral. Y debido a que la colaboración es clave para abordar las amenazas de la contaminación de los océanos por desechos humanos y el uso de una terminología coherente ayuda a facilitar la asociación con otros sectores como el sector del saneamiento.

Las principales ciudades costeras y los entornos urbanos suelen ser fuentes importantes de contaminación, especialmente en los países de bajos ingresos. A nivel mundial, hay aproximadamente 4.5 millones de personas que no tienen acceso a un saneamiento seguro. En este grupo se incluyen 2.5 millones de personas que no tienen inodoros y se estima que 1 millón de personas practican la defecación al aire libre. ref. Sin embargo, incluso en los países de ingresos altos, este desafío está presente. Por ejemplo, más de 1.2 billones de galones de efluente (incluidas las aguas residuales no tratadas, las aguas pluviales y los desechos industriales) se vierten en las vías fluviales de los Estados Unidos cada año. ref. 

Mapa de contaminación de aguas residuales

Contaminación documentada de aguas residuales costeras en 104 de 112 áreas con arrecifes de coral. Fuente: Wear y Vega Thurber 2015

Los componentes típicos de las aguas residuales incluyen agua dulce, nutrientes, materia orgánica, bacterias, virus, parásitos, disruptores endocrinos, sólidos en suspensión, productos farmacéuticos, micro y macro plásticos, productos químicos domésticos, petroquímicos, sedimentos y metales pesados, cada uno de los cuales, individual y conjuntamente, daña ecosistemas costeros y marinos. ref. El alto volumen de aguas residuales que los seres humanos descargan en el océano degrada hábitats críticos, mata la vida marina, amenaza la salud humana y daña los ecosistemas de los que dependen los seres humanos.

Los impactos de la contaminación de las aguas residuales varían y están influenciados por la población, la geografía y la infraestructura. La contaminación de las aguas residuales puede estar relacionada con los siguientes impactos ( Se abre en una nueva ventanaNuestros mares compartidos):

  • Daño físico y biológico a los arrecifes de coral, pastos marinos y marismas donde puede asfixiar el hábitat, provocar altos niveles de acidificación local y aumentar el riesgo de enfermedades. ref.
  • La eutrofización debido a la sobrecarga de nutrientes que agota el oxígeno, mata la flora y fauna marina y altera los procesos ecológicos. ref.
  • Pérdida de servicios de los ecosistemas costeros, como control de la erosión, amortiguadores de tormentas y criaderos de peces juveniles. ref.
  • Floraciones de algas nocivas que pueden producir toxinas o material físico (p. Ej., sargassum algas) que matan la vida marina, cierran las playas y pueden causar enfermedades humanas a través de la exposición directa e indirectamente a través del consumo de mariscos contaminados. ref.
  • Enfermedades animales y humanas resultantes de patógenos, metales pesados ​​y sustancias químicas tóxicas que pueden causar enfermedades agudas, así como alteraciones a largo plazo de los procesos biológicos. ref.
  • Contaminación de la pesca y mortalidad de peces, así como reducción de la diversidad de especies en áreas contaminadas. Estos impactos se deben tanto a los efectos directos de la contaminación de las aguas residuales en peces individuales como a la disminución del oxígeno disuelto (debido al aumento de los niveles de nutrientes) y las toxinas de las algas. ref.

Cuando las aguas residuales ingresan al océano y se mezclan con el agua de mar, los contaminantes se dispersan y diluyen. Esto ha llevado a una suposición persistente de que "la solución a la contaminación es la dilución". Sin embargo, la contaminación continua de las aguas residuales limita la capacidad del océano para diluir esos contaminantes, particularmente en áreas con flujo de marea limitado o biodiversidad vulnerable. Las estrategias para recolectar y tratar las aguas residuales pueden evitar de manera efectiva una mayor contaminación del océano, aunque se tratan efluente también puede ser dañino debido a los contaminantes dejados por un tratamiento desactualizado o inadecuado. Ver Impactos en la vida marina y Impactos en la salud humana para obtener información adicional sobre los efectos de la contaminación de las aguas residuales.

El cambio climático (específicamente el aumento de las temperaturas, el nivel del mar y la acidificación de los océanos) intensifica los impactos de la contaminación de las aguas residuales. Agotamiento de oxígeno, resultante de carga de nutrientes y las correspondientes floraciones de algas, conduce a una mayor producción de óxido nitroso, un gas de efecto invernadero que contribuye aún más al cambio climático. A medida que aumentan las poblaciones mundiales y las amenazas del cambio climático, la necesidad de mitigar la contaminación de las aguas residuales en el océano se vuelve más crítica. Los administradores de arrecifes abordan esta amenaza y ayudan a garantizar que las intervenciones de saneamiento consideren los ecosistemas naturales.

Vea el seminario web sobre cómo abordar la amenaza de la contaminación por aguas residuales oceánicas:

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