Introduction à la pollution par les eaux usées

Tuyau d'égout. Photo © Joe Miller

La pollution des eaux usées est une menace croissante pour les personnes et la vie marine et représente le plus grand pourcentage de pollution côtière dans le monde. ref À l'échelle mondiale, environ 80% des eaux usées - qui comprend les eaux usées humaines - est rejeté dans l'environnement sans traitement, libérant une gamme de contaminants nocifs dans l'océan et causant des dommages directs aux personnes et aux récifs coralliens. ref La recherche montre que la pollution des eaux usées se produit souvent à proximité des récifs coralliens du monde entier en raison d'une gestion inexistante ou inadéquate des eaux usées. ref

Terminologie: eaux usées vs eaux usées

Eaux d'égout et  eaux usées sont des termes qui sont souvent utilisés de manière interchangeable, mais il existe des différences importantes entre les deux. Eaux d'égout (déchets humains transportés par les égouts) est une composante majeure de eaux usées, qui est un terme collectif pour l'eau utilisée d'une communauté ou d'une industrie. Des eaux usées contient des matières dissoutes et en suspension provenant de diverses sources domestiques, commerciales ou industrielles, y compris des produits chimiques, des savons, des métaux lourds, des nutriments et des effluents provenant de systèmes égouts et non égouts (comme les fosses septiques).

Nous reconnaissons que les gestionnaires et les praticiens des récifs sont probablement plus familiers avec le terme eaux d'égout en considérant les impacts majeurs sur les récifs coralliens, cependant, nous utiliserons le terme eaux usées tout au long de la boîte à outils car il décrit avec précision les différentes sources de pollution ayant un impact sur les récifs coralliens. Et parce que la collaboration est essentielle pour faire face aux menaces de pollution des océans par les déchets humains et que l'utilisation d'une terminologie cohérente facilite le partenariat avec d'autres secteurs comme le secteur de l'assainissement.

Les grandes villes côtières et les environnements urbains sont généralement des sources importantes de pollution, en particulier dans les pays à faible revenu. Dans le monde, environ 4.5 milliards de personnes n'ont pas accès à un assainissement sûr. Ce groupe comprend 2.5 milliards de personnes qui n'ont pas de toilettes du tout et environ 1 million de personnes qui pratiquent la défécation à l'air libre. ref Cependant, même dans les pays à revenu élevé, ce défi est présent. Par exemple, plus de 1.2 billion de gallons de effluent (y compris les eaux usées non traitées, les eaux pluviales et les déchets industriels) sont rejetés chaque année dans les cours d'eau aux États-Unis. ref 

Carte de la pollution des eaux usées

Pollution des eaux usées côtières documentée dans 104 des 112 zones avec des récifs coralliens. Source: Wear et Vega Thurber 2015

Les composants typiques des eaux usées comprennent l'eau douce, les nutriments, la matière organique, les bactéries, les virus, les parasites, les perturbateurs endocriniens, les solides en suspension, les produits pharmaceutiques, les micro et macro plastiques, les produits chimiques ménagers, les produits pétrochimiques, les sédiments et les métaux lourds - chacun d'entre eux agissant individuellement et ensemble pour nuire écosystèmes côtiers et marins. ref Le volume élevé d'eaux usées que les humains rejettent dans l'océan dégrade les habitats critiques, tue la vie marine, menace la santé humaine et nuit aux écosystèmes dont dépendent les humains.

Les impacts de la pollution par les eaux usées varient et sont influencés par la population, la géographie et les infrastructures. La pollution des eaux usées peut être liée aux impacts suivants ( Ouvre dans une nouvelle fenêtreNos mers partagées):

  • Les dommages physiques et biologiques aux récifs coralliens, aux herbiers marins et aux marais salés où ils peuvent étouffer l'habitat, conduire à des niveaux élevés d'acidification locale et augmenter le risque de maladie. ref
  • Eutrophisation due à une surcharge en nutriments qui épuise l'oxygène, tue la flore et la faune marines et perturbe les processus écologiques. ref
  • Perte de services écosystémiques côtiers, comme le contrôle de l'érosion, les zones tampons contre les tempêtes et les nurseries pour les poissons juvéniles. ref
  • Efflorescences algales nuisibles qui peuvent produire des toxines ou du matériel physique (p. sargasse algues marines) qui tuent la vie marine, ferment les plages et peuvent causer des maladies humaines par exposition directe et indirectement par la consommation de fruits de mer contaminés. ref
  • Maladies animales et humaines résultant d'agents pathogènes, de métaux lourds et de produits chimiques toxiques qui peuvent provoquer des maladies aiguës, ainsi que des perturbations à long terme des processus biologiques. ref
  • Contamination des pêcheries et mortalité des poissons ainsi que réduction de la diversité des espèces dans les zones polluées. Ces impacts sont dus à la fois aux effets directs de la pollution des eaux usées sur les poissons individuels ainsi qu'à la diminution de l'oxygène dissous (en raison de l'augmentation des niveaux de nutriments) et des toxines algales. ref

Lorsque les eaux usées pénètrent dans l'océan et se mélangent à l'eau de mer, les polluants sont dispersés et dilués. Cela a conduit à une hypothèse persistante selon laquelle « la solution à la pollution est la dilution ». Cependant, la contamination continue des eaux usées limite la capacité de l'océan à diluer ces contaminants, en particulier dans les zones à flux de marée limité ou à biodiversité vulnérable. Les stratégies de collecte et de traitement des eaux usées peuvent effectivement éviter une nouvelle pollution de l'océan, même si elles sont traitées effluent peuvent également être nocifs en raison de contaminants laissés par un traitement obsolète ou inadéquat. Voir Impacts sur la vie marine et Impacts sur la santé humaine pour plus d'informations sur les effets de la pollution des eaux usées.

Le changement climatique (en particulier la hausse des températures, du niveau de la mer et l'acidification des océans) intensifie les effets de la pollution des eaux usées. Appauvrissement en oxygène, résultant de chargement de nutriments et les proliférations d'algues correspondantes, entraînent une augmentation de la production d'oxyde nitreux, un gaz à effet de serre qui contribue davantage au changement climatique. À mesure que les populations mondiales et les menaces liées au changement climatique augmentent, la nécessité d'atténuer la pollution par les eaux usées dans l'océan devient de plus en plus critique. Les gestionnaires de récifs s'attaquent à cette menace et contribuent à garantir que les interventions d'assainissement tiennent compte des écosystèmes naturels.

Regardez le webinaire sur la lutte contre la menace de pollution par les eaux usées des océans:

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