Herbivoria

Goby no Midway Reef, Kimbe Bay, Papua Nova Guiné. Foto © Jeff Yonover

As macroalgas podem inibir a resiliência ao crescer demais e matar colônias de corais, e ao produzir substâncias químicas tóxicas que podem matar os corais ou limitar o recrutamento de corais, diminuindo o coral fecundidade, taxas de liquidação e sobrevivência pós-liquidação. Herbívoros ajudam a manter o substrato livre de algas para que os recrutas de corais possam se estabelecer. Quando os herbívoros não estão presentes, as macroalgas de crescimento mais rápido podem ultrapassar os corais. Isso priva os corais da luz solar essencial que podem causar declínios na condição e cobertura dos corais e reduz o espaço disponível para o assentamento de corais. Isso pode resultar em mudança de fase.

Herbívoros são diversos e não constituem um grupo ecologicamente uniforme. Eles incluem vários grupos que diferem em termos de como eles se alimentam, o que comem e seu impacto no substrato. Existem quatro grupos funcionais de herbívoros de recifes de corais - raspadores, raspadores, navegadores e escavadores - e cada um tem um papel na manutenção de sistemas de recife saudáveis. ref

Os herbívoros ajudam a regular a estrutura e a função da comunidade em muitos sistemas ecológicos. Além de regular e influenciar as interações competitivas entre corais e macroalgas, peixes e ouriços herbívoros também são agentes de bioerosão. Por exemplo, peixes-papagaios escavam a superfície da matriz do recife ou coral vivo enquanto se alimentam, e o material é processado por suas mandíbulas, reduzido a sedimento e expelido de volta ao sistema. Tais processos nos recifes de coral desempenham um papel importante na manutenção do equilíbrio do crescimento e decaimento dos recifes. A bioerosão contribui para a recuperação dos recifes, removendo o coral morto e limpando as áreas de substrato para colonização por organismos bênticos, facilitando o assentamento, crescimento e sobrevivência de algas coralinas e corais.

Mecanismos de feedback ecológico nos recifes de coral podem ter trajetórias positivas ou negativas, e estes são controlados principalmente pela intensidade da intensidade de pastejo (ou seja, se a intensidade de pastejo é alta o suficiente para controlar o crescimento excessivo de macroalgas). Distúrbios como a sobrepesca de herbívoros, o branqueamento de corais e a doença dos corais podem contribuir para o declínio dos corais ou supercrescimento de macroalgas. Uma vez que um recife é dominado por macroalgas, os feedbacks negativos reforçam o domínio das macroalgas, dificultando a recuperação dos corais. Um exemplo de feedback negativo é a intensidade insuficiente de pastejo. Isso pode ser causado pela redução da biomassa de peixes herbívoros (por exemplo, devido à sobrepesca), alta produtividade de algas (por exemplo, devido à elevada concentração de nutrientes) e / ou baixa cobertura de corais (por exemplo, recente evento de branqueamento). Uma vez que o crescimento de macroalgas supere a capacidade dos herbívoros de recife de controlar a biomassa de macroalgas, a proliferação de macroalgas e a degradação dos recifes podem ser rápidas e difíceis de reverter porque as macroalgas podem danificar os corais e reduzir o assentamento de corais. Um declínio nos corais reduz a complexidade estrutural do recife; a menor complexidade do habitat pode reduzir o recrutamento de corais (redução da disponibilidade de refúgios de algas) e o recrutamento de peixes herbívoros (devido ao aumento da eficiência dos predadores). ref Pesquisadores documentaram o declínio de corais em resposta à remoção de peixes herbívoros de um recife em escalas locais e regionais. ref

Loops de feedback que produzem a "espiral da morte biótica" versus a resiliência de um recife de coral saudável. As interações bióticas que produzem feedbacks positivos ou negativos que levam um recife a um estado insalubre de dominância de algas, com declínio de corais, peixes e complexidade estrutural (lado esquerdo da imagem), ou em direção a um estado saudável e resiliente de dominância de corais, com poucas algas marinhas , muitos peixes e uma alta complexidade estrutural formada pelo crescimento de corais (lado direito da imagem). A taxa de herbivoria é a interação crítica que determina se o feedback é positivo ou negativo. Fonte: Mumby e Steneck 2008, Hay e Rasher 2010.

A perda de herbívoros, através da sobrepesca, pode causar mudanças de recifes dominados por corais para recifes com abundantes populações de macroalgas. Para manter a resiliência dos recifes, as atividades de manejo devem se concentrar na proteção das populações de herbívoros. Foto © Stephanie Wear / TNC

A perda de herbívoros, através da sobrepesca, pode causar mudanças de recifes dominados por corais para recifes com abundantes populações de macroalgas. Para manter a resiliência dos recifes, as atividades de manejo devem se concentrar na proteção das populações de herbívoros. Foto © Stephanie Wear / TNC

Em uma manipulação experimental de grandes peixes herbívoros, Hughes et al. O 2007 testou a influência dos herbívoros na resiliência das assembléias de coral. ref O experimento foi realizado na Grande Barreira de Corais após o branqueamento em escala regional em 1998, dentro de uma reserva sem pesca, onde as abundâncias e a diversidade de corais foram drasticamente reduzidas pelo branqueamento.

Nas áreas de controlo, onde os peixes eram abundantes, a abundância de algas permaneceu baixa, enquanto a cobertura de coral quase duplicou (para 20%) ao longo de um período de três anos, principalmente devido ao recrutamento de espécies que foram localmente extirpadas por branqueamento. Em contraste, a exclusão de grandes peixes herbívoros causou uma dramática explosão de macroalgas, que suprimiu fecundidade, recrutamento e sobrevivência de corais. Consequentemente, gestão dos recursos haliêuticos é um componente chave na prevenção de mudanças de fase e no gerenciamento da resiliência do recife.

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