Introdução à poluição de águas residuais

Cano de esgoto. Foto © Joe Miller

A poluição das águas residuais é uma ameaça crescente para as pessoas e a vida marinha e constitui a maior percentagem da poluição costeira em todo o mundo. ref Globalmente, cerca de 80 por cento das águas residuais - que inclui esgoto humano - é despejado no meio ambiente sem tratamento, liberando uma série de contaminantes prejudiciais ao oceano e causando danos diretos às pessoas e aos recifes de coral. ref A pesquisa mostra que a poluição de águas residuais geralmente ocorre nas proximidades de recifes de coral em todo o mundo devido ao gerenciamento de águas residuais inexistente ou inadequado. ref

Terminologia: Esgoto vs Águas Residuais

esgoto águas residuais são termos frequentemente usados ​​como sinônimos, mas existem diferenças importantes entre os dois. esgoto (resíduos humanos transportados por esgotos) é um componente importante da águas residuais, que é um termo coletivo para a água usada por uma comunidade ou indústria. Águas Residuais contém matéria dissolvida e suspensa de uma variedade de fontes domésticas, comerciais ou industriais, incluindo produtos químicos, sabões, metais pesados, nutrientes e efluentes de sistemas com e sem esgoto (como tanques de tratamento séptico).

Reconhecemos que os gestores e profissionais de recife provavelmente estão mais familiarizados com o termo esgoto ao considerar os principais impactos sobre os recifes de coral, no entanto, estaremos usando o termo águas residuais em todo o kit de ferramentas, uma vez que descreve com precisão várias fontes de poluição que afetam os recifes de coral. E porque a colaboração é a chave para lidar com as ameaças da poluição dos oceanos por resíduos humanos, o uso de terminologia consistente ajuda a facilitar a parceria com outros setores, como o de saneamento.

As principais cidades costeiras e ambientes urbanos são geralmente fontes significativas de poluição, especialmente em países de baixa renda. Globalmente, existem aproximadamente 4.5 bilhões de pessoas que não têm acesso a saneamento seguro. Incluídos neste grupo estão 2.5 bilhões de pessoas que não têm nenhum banheiro e cerca de 1 milhão de pessoas que praticam a defecação a céu aberto. ref No entanto, mesmo em países de alta renda, esse desafio está presente. Por exemplo, mais de 1.2 trilhão de galões de efluente (incluindo águas residuais não tratadas, águas pluviais e resíduos industriais) são despejados em cursos de água nos Estados Unidos todos os anos. ref 

Poluição de esgoto do mapa

Poluição de águas residuais costeiras documentada em 104 das 112 áreas com recifes de coral. Fonte: Wear e Vega Thurber 2015

Componentes típicos de águas residuais incluem água doce, nutrientes, matéria orgânica, bactérias, vírus, parasitas, desreguladores endócrinos, sólidos suspensos, produtos farmacêuticos, micro e macro plásticos, produtos químicos domésticos, petroquímicos, sedimentos e metais pesados ​​- cada um dos quais individualmente e em conjunto trabalham para prejudicar ecossistemas costeiros e marinhos. ref O alto volume de águas residuais despejadas no oceano degrada habitats críticos, mata a vida marinha, ameaça a saúde humana e prejudica os ecossistemas dos quais os humanos dependem.

Os impactos da poluição das águas residuais variam e são influenciados pela população, geografia e infraestrutura. A poluição de águas residuais pode estar ligada aos seguintes impactos ( abre em uma nova janelaNossos mares compartilhados):

  • Danos físicos e biológicos aos recifes de coral, ervas marinhas e pântanos salgados, onde podem sufocar o habitat, levar a altos níveis de acidificação local e aumentar o risco de doenças. ref
  • Eutrofização devido à sobrecarga de nutrientes que esgota o oxigênio, mata a flora e a fauna marinhas e interrompe os processos ecológicos. ref
  • Perda de serviços ecossistêmicos costeiros, como controle de erosão, proteção contra tempestades e viveiros para peixes juvenis. ref
  • A proliferação de algas prejudiciais que podem produzir toxinas ou material físico (por exemplo, sargassum algas marinhas) que matam a vida marinha, fecham praias e podem causar doenças humanas por meio da exposição direta e indiretamente por meio do consumo de frutos do mar contaminados. ref
  • Doenças animais e humanas resultantes de patógenos, metais pesados ​​e produtos químicos tóxicos que podem causar doenças agudas, bem como interrupções de longo prazo nos processos biológicos. ref
  • Contaminação da pesca e mortalidade de peixes, bem como reduções na diversidade de espécies em áreas poluídas. Esses impactos são devidos aos efeitos diretos da poluição das águas residuais em peixes individuais, bem como diminuição do oxigênio dissolvido (devido ao aumento nos níveis de nutrientes) e toxinas de algas. ref

Quando a água residual entra no oceano e se mistura com a água do mar, os poluentes são dispersos e diluídos. Isso levou a uma suposição persistente de que “a solução para a poluição é a diluição”. No entanto, a contaminação contínua das águas residuais limita a capacidade do oceano de diluir esses contaminantes, particularmente em áreas com fluxo de maré limitado ou biodiversidade vulnerável. Estratégias para coletar e tratar águas residuais podem efetivamente evitar mais poluição do oceano, embora tratadas efluente também pode ser prejudicial devido a contaminantes deixados para trás por um tratamento desatualizado ou inadequado. Ver Impactos na vida marinha e Impactos na saúde humana para obter informações adicionais sobre os efeitos da poluição de águas residuais.

As mudanças climáticas (especificamente o aumento da temperatura, do nível do mar e da acidificação dos oceanos) intensificam os impactos da poluição das águas residuais. Depleção de oxigênio, resultante de carregamento de nutrientes e o florescimento de algas correspondente, leva ao aumento da produção de óxido nitroso, um gás de efeito estufa que contribui ainda mais para a mudança climática. À medida que as populações globais e as ameaças das mudanças climáticas aumentam, a necessidade de mitigar a poluição das águas residuais no oceano está se tornando mais crítica. Os gestores de recifes abordam essa ameaça e ajudam a garantir que as intervenções de saneamento considerem os ecossistemas naturais.

Assista ao webinar sobre como lidar com a ameaça de poluição por esgoto oceânico:

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